March the FIRST (2012)

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March 2012

Jim Keenan S.J -  Editor
Jillian Maxey -  Layout

From the desk of the editor
Dear Friends,

In this issue we are happy to introduce you to another member of the African women in the CTEWC scholarship program, Sr. Solange Ngah.

I’m happy to report that the Planning committee is gearing up for its March 15-18 meeting. We will be discussing the book series, the upcoming expert seminar in Nairobi, and next year’s meeting in Berlin. We will also be discussing bringing newer members onto the Planning Committee.

There are a few announcements, but a special one is that MT Davila and I are making plans for meeting with leaders in Latin America to begin the grass roots work for the 2016 conference there. We hope to get there between late Spring and early Summer. MT will have more details in the near future.

If you have any recommendations for the March meeting, send me them as soon as you can.

I hope this finds you all well. 

Alain Thomasset, S.J. recently published a new book:
Interpréter et Agir. Jalons pour une éthique chrétienne, Cerf, Paris, 2011 (420 p.)

Meet Sr. Solange Ngah 
Member of the CTEWC Scholarship Programme for African Women
Solange Ngah  

Sœur Solange NGAH, née le 19 Aout 1978 à Yemessoa I région du centre Cameroun. Je suis issue d’une famille chrétienne et engagée. Après les études secondaires, j’étais entrée depuis 1997 dans la Congrégation diocésaine des Sœurs Témoins de l’Emmanuel du diocèse d’Obala-Cameroun. Cette Congrégation a pour charisme l’éducation dans toutes les différentes couches sociales et dans tous les domaines de la vie. De plus leur spiritualité est basée sur le témoignage de l’amour du Seigneur parmi nous. Bref c’est une spiritualité du cœur.

En ce qui me concerne, actuellement, l’organisme CTEWC m’a octroyé une bourse qui m’a donné l’accès à l’Université Catholique d’Afrique Centrale, option théologie morale. Cette bourse me permet de chercher à obtenir le Master d’abord et ensuite le doctorat. A cet effet, je suis entrain de finir le premier semestre et j’espère être à la hauteur afin de pouvoir combler les attentes de mes bienfaiteurs et de ma Congrégation.
Cependant, parlant de la femme africaine dont je fais parti, l’Exhortation Apostolique post- synodale du pape Benoît XVI, Africae Munus sur l’Eglise en Afrique au service de la réconciliation, de la justice et de la paix déclare aux numéros 56 et 58 que : « les femmes en Afrique apportent une grande contribution à la famille, à la société et à l’Eglise avec leur nombreux talents et leurs dons irremplaçables [...] Vous êtes pour les Eglises locales comme leur colonne vertébrale ». Cette affirmation du pape Benoît XVI suscite des réflexions dans le sens que nous savons que la femme souffre de multiples maux notamment : sa dignité, ses droits et son apport essentiel à la famille et à la société qui ne sont pas pleinement reconnus ni appréciés. D’autres part, une négligence caractérisée du côté de son éducation qui ne favorise pas son épanouissement véritable.

Ainsi, mon souci et mon désir est que je puisse en acquérir une formation solide, adéquate. Dans cette optique, la formation en théologie morale vient à point nommé pour une acquisition réelle des compétences allant dans ce sens. Et cette formation bien sûr me permettra de contribuer efficacement et à mon niveau à l’éducation et à la formation intégrale de la femme africaine. Voilà à peu près mes frères et mes sœurs, mes profondes motivations et mes projets exposés en tant que femme africaine. Que la Sainte Trinité et la Vierge Marie nous éclaire et nous soutiennent dans notre cheminement vocationnel et que sa volonté s’accomplisse ici et maintenant .et pour finir, nous paraphrasons les mots du pape Benoît XVI dans Africae Munus (n°173): Lève-toi, Eglise d’Afrique [...] parce que le père céleste t’appelle, lui que tes ancêtres invoquaient comme créateur, avant d’en connaître la proximité miséricordieuse, révélée dans son Fils unique, Jésus Christ. Entreprends le chemin d’une nouvelle évangélisation avec courage qui te vient de l’Esprit Saint.

Soeur solange, votre soeur dans le Christ!

CTEWC FORUM: Uganda and Brazil

Criminalising Homosexuals in Uganda?

Although not unique among African countries, the recent Ugandan attempt to revive the Parlimaentary Anti-Homosexuality Bill is deeply disturbing. [See: ‘Uganda anti- gay bill resurrected in parliament’, The Guardian 8 February 2012 ( /08/uganda-gay-death-sentence-bill]. That it has apparently dropped the death penalty for homosexual acts in favour of life imprisonment should hardly be seen as a ‘step forward’. In this short piece I would like to challenge a few of the Bill’s presuppositions, and its conclusions.

THE DANGEROUS PRESUPPOSITIONS, THAT HOMOSEXUALITY IS UNSCRIPTURAL, UNNATURAL AND UN-AFRICAN, deserve our attention. With support for it coming as it does from influential evangelical Christian lobbies, with rather half-hearted dissent on details of the law coming from mainstream churches, it is worth examining the theological presuppositions behind the Bill.

First, and most important, it assumes a biblical condemnation and prohibition of homosexuality. Apart from the fact that homosexual acts are referred to at most seven times in the whole Bible, careful scientific analysis (as opposed to a crude fundamentalist reading) of the texts reveal ambiguities that invite caution. Sometimes ambiguity is created by translation from Hebrew and Greek sources – where multiple interpretations of phrases are possible, e.g. reference to a word like porneia. In other cases homosexuality is used as a rhetorical tool to establish the moral supremacy of Judeo-Christianity over against pagan religion and culture, or to ritual purity and dietary custom that no longer applies to contemporary Christianity. The result: the Bible as a moral source/warrant for anti-homosexuality is sorely lacking. [For detailed examination see: L. William Countryman, Dirt, Greed and Sex (Philadelphia: Fortress Press 1988); Daniel A Helminiak, What the Bible Really Says About Homosexuality (San Francisco: Alamo Square Press 1994); Robin Scroggs, The New Testament and Homosexuality (Philadelphia: Fortress Press 1983); Walter Wink (ed.), Homosexuality and Christian Faith (Minneapolis: Fortress Press 1999).]

At one point in his letters (Romans 1.26-27) Paul talks of homosexual acts as unnatural, probably referring to normally heterosexual people engaging in an orgy. This leads us to the claim, made by the Catholic Church among others, that same-sex activity goes against natural law understood in a physicalist sense – that we should conform to what God has written into nature itself. However natural law opponents of same-sex activity fall into a trap of their own making – for homosexual activity is in fact part of nature. Zoological studies, including higher primates closest in evolution to homo sapiens, show that in hundreds of species a minority of each species are same-oriented in their choice of sexual partners. We may thus infer: homosexual orientation and activity is part of the natural world. [See: Bruce Bagemihl, Biological Exuberance: Animal Homosexuality and Natural Diversity (New York: St Martin’s Press 1999); Joan Roughgarden, Evolution’s Rainbow: Diversity, Gender and Sexuality in Nature and People (Berkley: University of California Press 2004).]

Third, let us look at the claim that it is un-African. While there is certainly prejudice in Africa against homosexuals and homosexual acts, more so perhaps than in any other continent, it is rhetorically excessive to say that it is un-African. Empirical evidence of homosexuals and same-sex partnerships before, during and after colonialism refutes the claim that this was a Western ‘perversion’ imported by the European oppressor. [See Marc Epprecht, Hungochani: A History of Dissident Sexuality in Southern Africa (New York: St Martin’s Press 2004); E.E. Evans-Pritchard, “Sexual inversion [sic] among the Azande”, American Anthropologist 72 (6), 1970, 1428-1434; Stephen Miles & Will Roscoe (eds.), Boy Wives and Female Husbands: Studies of African Homosexualities (New York: St Martin’s Press 1998).] Moreover there may even be evidence of greater toleration of non- mainstream sexualities before colonialism; whatever the case, it is perhaps ironic that many existing anti-homosexual laws in Africa are themselves colonial laws reflecting fears and prejudices of British, French and other European powers.

THE POLITICAL CONCLUSION, THAT HOMOSEXUAL ACTIVITY IS CRIMINAL AND SHOULD BE PUNISHED BY LAW, also does not stand up to sound moral reasoning. Sexuality reflects aspects of the deepest parts of a person’s self – and to criminalise any sexual orientation is to criminalise a person. This moves way beyond the (scientifically hard to justify) claim that homosexuality is inherently disordered or indeed that same-sex activity is morally wrong. Many people hold that some forms and contexts of heterosexual sex are also wrong – but none would advocate life imprisonment for using a condom or death for premarital sex. Given that the claims that homosexuality is unnatural is at best tenuous, why should a special case be made? Quite evidently, it can’t.

Why then the big fuss? Moral panics often driven by the interests of politicians and power- mongers have been a common means of African social control: look only to the ‘Black Peril’ rhetoric of white colonial Africa in the early 20th century. Such myths were used to draft repressive laws, ideological fantasies to separate black people and their God-given human rights.

In a democratic society, prohibitive laws, particularly those carrying harsh prison sentences, must exist to protect citizens from great evils that can do great harm. They must rightly address sexual crimes like harassment, child abuse, assault and rape – no matter the sexual orientation of the perpetrators or victims. But note: it is particularly actions, intentions and consequences with specific contexts that make such activity criminal. To criminalise a class of people and a way of life invokes practices – xenophobia, apartheid, genocide – that Africa should best forget!

Anthony Egan SJ
Anthony Egan SJ works at the Jesuit Institute in Johannesburg, and teaches moral and political theology at St Augustine College in that city. His doctoral studies were in history and politics. His e- mail address is:

Nuevas Generaciones y Educación para valores éticos. Apuntes metodológicos

La Ética Teológica, con su tarea educativa de valores, se torna un campo exigente en Latinoamérica, igual que en todo el mundo. En un recién documento sobre “La Educación de los jóvenes para la Justicia y la Paz”, el Papa Benedito XVI subraya indirectamente la importancia del tema y llama la atención para su desafío a la evangelización. En Brasil se programa para Julio de este año un congreso de la Sociedad Brasileña de Teología y Ciencias de la Religión donde se plantea la cuestión del lenguaje de la juventud y repercusión en sus creencias y compromiso político (

En este tema complejo nos preguntamos aquí sobre puntos fundamentales que puedan servir para una aproximación al tema desde la Ética Teológica. Como trasfondo están el nuevo ethos de la vida moderna y postmoderna, y la ubicación de las personas, los jóvenes, en este nuevo contexto.

Junto con el pluralismo y las tecno-ciencias, hemos llegado a nuevas formas de comprender el otro. Pero una comprensión más bien centrada en su funcionalidad. Comentan los filósofos que con esto se ha dejado la comprensión de los seres por sus causas finales, privilegiando las causas instrumentales. Hemos llegado a descubrir la complementariedad entre los seres, la biodiversidad y el ambiente, pero las violencias en estas relaciones siguen revelando la matriz instrumental persistente.

Nuestra subjetividad, individualidad y autonomía de seres humanos también participan en un tal proceso. Estamos en gran parte condicionados a ver a nosotros mismos y a los otros, en clave de pragmática funcionalidad. Y por ende, queda afectado nuestro imaginario de valores. En este cuadro complejo para la educación para valores éticos, subrayamos cuatro puntos básicos.

1. Por primero, parece fundamental que nos veamos como sujetos morales en nuestra historia. Para esto es indispensable reconocer las particularidades que componen nuestra condición existencial concreta como base inicial de nuestra construcción moral. Pienso en las raíces étnicas y culturales, género, creencias; edades, potencialidades y límites personales. Reconocer quiere decir aquí aceptar sin prejuzgar.

2. Y luego se trata de nos ubicar en las relaciones. No hay ética sin relaciones, no hay relaciones sin poder y sus límites. Así, la conciencia del lugar de poder desde donde actuamos es indispensable en la comunicación de valores, por una doble razón: para reconocer los límites y necesidades de los otros, y luego los límites de uno mismo. Razón y sentimientos contribuyen decisivamente en este proceso. Es más fácil identificar los límites de los otros, que los de uno mismo. Desde este doble reconocimiento se torna posible una educación para valores.

3. La tarea ética de pensar el deber ser trae una tensión entre ideal y real cuando nos vemos en clave de poder y límites. Además del desafío de configurar el ideal, esta tensión se queda sin solución cuando se olvidan las mediaciones del paso desde el real hacia el ideal, o se menosprecian las posibilidades concretas (poder) de los sujetos para asumirlas.

4. La educación para valores éticos es un proceso de comunicación y diálogo existencial entre distintos sujetos morales. Para el espíritu científico, centrado en las autonomías, “la verdad es fruto del diálogo, y no una hija de la compasión”. Pero agregando nuestras fragilidades al diálogo, la compasión se presenta como condición para toda verdad. Por esto, una esencial tarea de la educación para valores éticos hoy es contribuir con las nuevas generaciones en el encuentro con la gratuidad.

Sobre el autor: Doctor en Teología por la PUG-Gregoriana, de Roma. Profesor de Ética Cristiana en el Instituto Sao Paulo de Estudios Superiores. Profesor e investigador en el Programa de Posgrado en Bioética de la Universidad de Sao Camilo (S.Paulo/Brasil). Miembro del Comité de Bioética del Consejo de Medicina del Estado de Sao Paulo/Brasil

Letters to the Editor: Responses are posted at
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Regional Updates

Regional Report: Africa

Sr. Ojo with her laptop and of her and her thesis supervisor, Fr. Okeke.

Wilhelmina Uhai            Veronica Rop
Sr. Wilhelmina Uhai and Sr. Veronica Rop receiving their laptops

Noticias de América Latina

De parte del comité de planificación para el futuro del CTEWC, quisiera agradecerles todos sus comentarios de apoyo y propuestas y sugerencias a seguir luego de la publicación de los planes para América Latina, en especial los planes de una reunión de ética católica continental en el 2016. El entusiasmo por nuestros planes es evidente. El comité de planificación se reunirá del 15 al 18 de marzo, cuando discutiremos cada región en detalle. En la misma finalizaremos planes para reunirnos con el personal de la fundación en Brazil que desea colaborar con nuestros esfuerzos con su apoyo financiero y así poder proceder con los planes que elaboramos para América Latina. Nuevamente, muchas gracias y continúen enviando noticias, publicaciones, e ideas,

Les recordamos nuevamente que este año la Sociedad Brasileira de Teología Moral se reunirá del 16 al 19 de mayo, en Sao Paolo. Esta reunión coincide con el VIII Conreso Internacional de Bioética Clínica. Puede accesar toda la información necesaria en

News from Latin America

On behalf of the planning committee for the future of CTEWC, I want to thank you for your suggestions, comments and overall support received upon the publication of our plans for Latin America, especially the plan for a continental meeting of Catholic ethicists in 2016. The enthusiasm is evident.

The planning committee will meet from March 15-18. We will be discussing plans for each region and solidifying plans to visit the foundation in Brazil that hopes to collaborate and support our plans for Latin America. We hope to be able to move forward with our agenda for Latin America after that meeting.

Again, many thanks. Please continue to send your publications, news, and ideas,

We would like to remind you that this year’s meeting of the Brazilian Society of Moral Theology, may 16-19, coincides with the VIII International Congress of Clinical Bioethics. You can access all the pertinent information at

MT Davila (Regional Chair)

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